Loving our Neighbors | Amando a nuestro prójimo

This article by Tammy Alexander was originally published in the Winter 2018 issue of Timbrel, Finding Sanctuary. The Spanish version is available at the bottom of this post.

Loving our neighbors: Sanctuary, dignity and safe spaces

Edith Espinal calls Columbus Mennonite Church home—in a very literal sense. She has not left the church building since October 2, 2017. She sleeps there, eats there and spends all of her days inside the church walls. If she leaves, Edith is at risk of being deported and separated from her family and from the community she has called home for more than a decade.

Edith is married with three children, two of whom are U.S. citizens. She had applied for asylum, citing threats of violence in Mexico. Gaining asylum can be a difficult legal process, given the challenge of proving the existence of threats and violence to a judge’s satisfaction. Her initial application and an appeal were denied and she was forced to buy a plane ticket to Mexico for October 10. Edith chose not to leave but instead to seek sanctuary—to live inside a church where immigration officers generally will not conduct enforcement operations.

Columbus Mennonite had not declared itself a sanctuary church before it came into contact with Edith. It was due to existing relationships with other churches and organizations in Columbus, Ohio, that they heard of Edith’s interest in seeking sanctuary. These relationships have continued to be key: local congregations deliver meals and handle fundraising to help the family pay bills, now that they have lost Edith’s income. One church provided a laptop for the family. Another organization handles media contacts.




Edith Espinal is welcomed into sanctuary at Columbus Mennonite Church. Photo courtesy of Columbus Mennonite.

In opening its doors to Edith, Columbus Mennonite became the first church in Columbus to provide sanctuary in recent years and the first Mennonite congregation to publicly have someone living in sanctuary. On the church’s web site, the decision is explained in light of God’s calling to love one’s neighbor:

“We have welcomed Edith Espinal into sanctuary in our church building. Edith is a neighbor. Edith is a mother. Edith is a child of God who fled violence and sought refuge in our country many years ago and wishes to stay united with her family in this city that has become her home.

“When Mennonites tell our history we remember a time when we too sought sanctuary from violence, and came to places like this country. Now we are in a position to offer sanctuary.”

According to Columbus Mennonite member Melonie Buller, the church has discovered that caring for Edith means much more than meeting her physical needs. Buller says they had to ask, “What is it that she needs to be healthy and feel like she still has dignity and respect as a human being? How can we help facilitate that?” Before the deportation order, Edith had been an active person with a job where she frequently interacted with others. Being in sanctuary is a bit like being in prison, or at least under house arrest, Buller explains. Providing exercise, human contact and purposeful work are vital. Equally important are paying attention to her mental health and spiritual needs.

Edith now walks the church stairs almost daily with staff. One member is providing private yoga classes. She is also learning to knit, has joined a comforter-making group and made angel costumes for the Christmas pageant. She uses the church kitchen to cook for her family three to four nights per week and organized and managed the cooking for a recent fundraiser.

Like Edith, 60 percent of the 11 million undocumented immigrants in the U.S. have lived here for more than 10 years. Under the Obama administration most long-time immigrants without a criminal record were not considered a priority for deportation and many were allowed to stay, provided they checked in regularly with immigration officials. Now, under the Trump administration, those same individuals are being detained and deported.

For the vast majority of undocumented immigrants, there are few paths to legalization. Most would have to return to their countries of origin for 10 years and apply to return in a process that is far from guaranteed. A 2013 bipartisan comprehensive immigration reform bill would have provided a path to citizenship, albeit a long one. The bill passed in the U.S. Senate but stalled in the House.

Without passage of immigration reform and with an upsurge in enforcement, the need for sanctuary is likely to increase. Immigrants take refuge in churches because they are considered safe spaces under Department of Homeland Security (DHS) directives that restrict immigration enforcement operations at so-called “sensitive locations.” Such locations include churches, schools and medical facilities. However, as the directives are not law, they could be changed—or simply ignored, as there are no specific consequences for violating the policy.

Two recent stories have exposed cases of immigration enforcement occurring inside a children’s hospital in Texas, in clear violation of the directives. In one case, a couple who brought their infant son for emergency surgery were processed for deportation. In another case, a 10-year-old girl with cerebral palsy was removed from the hospital after emergency surgery and detained for several days.

Twenty senators and 84 House members wrote letters to DHS expressing their deep concern over violations of the sensitive locations policy. If families continue to be targeted at medical centers, parents could avoid taking their children to the hospital altogether, leading to needless suffering, serious health complications or even death.

Equally troubling are arrests at courthouses which are not considered “sensitive” locations. Immigration enforcement officers have arrested victims of domestic violence in court seeking protective orders and parents seeking custody of children. Such actions have a chilling effect on the reporting of crimes and on the ability of immigrants to appear in family court.

How can your church respond to the complex needs of immigrants in your community? Not every church can provide sanctuary but all can become active with local organizations that support immigrants. And members can encourage their representatives in Congress to keep sensitive locations such as churches and hospitals safe and to treat immigrants with dignity and compassion (see washingtonmemo.org/immig).

Putting a welcome sign in front of your church is a good first step in following God’s call to love our neighbors. What will your next steps be?


This yard sign was the brainchild of Immanuel Mennonite Church, in Harrisonburg, Virginia, and has been reprinted in batches by people across the United States. MCC photo/Brenda Burkholder.

Tammy Alexander is the Senior Legislative Associate for Domestic Affairs at the Mennonite Central Committee U.S. Washington Office, focusing on immigration and the environment. Tammy speaks and writes on U.S. policy related to these issues and meets with congressional offices and Administration officials to convey MCC’s perspective on public policy. She has co-chaired the Interfaith Immigration Coalition since 2011. Prior to joining MCC in 2007, Tammy worked as a propulsion engineer on the space shuttle program from 1996-2004. She holds a Master of Arts in International Development from American University and engineering degrees from Purdue University and the University of Tennessee Space Institute.



Amando a nuestro prójimo: Santuario, dignidad y espacios seguros

Edith Espinal se refiere a la Iglesia Menonita de Columbus como “su hogar”, en un sentido muy literal. No ha salido del edificio de la iglesia desde el 2 de octubre de 2017. Ella duerme ahí, come ahí y pasa todos sus días dentro de los muros de la iglesia. Si Edith saliera, correría el riesgo de ser deportada y separada de su familia y de la comunidad a la que ha llamado su hogar durante más de una década.

Edith está casada y tiene tres hijos, dos de los cuales son ciudadanos de EE. UU. Ha solicitado asilo citando amenazas de violencia en México. Obtener asilo puede ser un arduo proceso legal, dadas las dificultades para probar la existencia de amenazas y violencia de manera satisfactoria ante un juez. Su solicitud inicial y una apelación fueron denegadas, y se le obligó a comprar un pasaje de avión a México para el 10 de octubre. Edith decidió no irse y optó por buscar “santuario”: vivir dentro de una iglesia, donde los funcionarios de control migratorio generalmente no actúan.

La Iglesia Menonita de Columbus no se había declarado iglesia santuario antes de entrar en contacto con Edith. Fue debido a relaciones existentes con otras iglesias y organizaciones de Columbus, Ohio, que oyeron del interés de Edith por buscar santuario. Estas relaciones han seguido siendo claves: las congregaciones locales llevan comida y realizan la recaudación de fondos para ayudar a la familia a pagar las cuentas, ahora que ha perdido el ingreso de Edith. Una iglesia aportó una laptop para la familia. Otra organización se ocupa de los contactos con la prensa.

La Iglesia Menonita de Columbus brinda santuario a Edith Espinal. Foto cortesía de la Iglesia Menonita de Columbus.

Al abrir sus puertas a Edith, la Iglesia Menonita de Columbus se transformó en la primera iglesia de Columbus en dar santuario en los últimos años y en la primera congregación menonita en tener públicamente a alguien viviendo en santuario. En el sitio web de la iglesia, la decisión es explicada a la luz del llamado de Dios a amar al prójimo:

“Hemos acogido a Edith Espinal brindándole santuario en nuestra iglesia. Edith es prójima. Edith es madre. Edith es una hija de Dios que huyó de la violencia y buscó refugio en nuestro país muchos años atrás y que desea permanecer unida a su familia en esta ciudad que ha llegado a ser su hogar.

“Cuando los menonitas contamos nuestra historia, recordamos una época en que también nosotros buscábamos un santuario que nos protegiera de la violencia y llegamos a lugares como este país. Ahora estamos en posición de ofrecer santuario a otros”.

Según Melonie Buller, miembro de la Iglesia Menonita de Columbus, la iglesia ha descubierto que cuidar de Edith implica mucho más que atender sus necesidades físicas. Buller dice que tuvieron que preguntarse: “¿Qué es lo que ella necesita para mantenerse saludable y sentir que aún tiene dignidad y merece respeto como ser humano? ¿Cómo podemos ayudar a facilitar eso?” Antes de la orden de deportación, Edith era una persona activa con un empleo en el cual frecuentemente interactuaba con otras personas. Estar en santuario es un poco como estar en prisión o, por lo menos, bajo arresto domiciliario, explica Buller. Proporcionar ejercicio, contacto humano y un trabajo con sentido son aspectos vitales. Igualmente importante es prestar atención a su salud mental y necesidades espirituales.

Ahora Edith sube casi a diario las escaleras de la iglesia como ejercicio. Una miembro le está dando clases privadas de yoga. También está aprendiendo a tejer, se ha incorporado a un grupo que confecciona edredones e hizo disfraces de ángeles para la obra de Navidad. Usa la cocina de la iglesia para preparar los alimentos para su familia tres o cuatro noches por semana y organizó y dirigió la preparación de la comida para un reciente evento para recaudar fondos.

Al igual que Edith, el 60 por ciento de los 11 millones de inmigrantes indocumentados que se encuentran en EE. UU. han vivido aquí por más de 10 años. Bajo la administración Obama, la mayoría de los inmigrantes que residían aquí desde hacía largo tiempo y no tenían antecedentes penales no eran considerados una prioridad para la deportación, y a muchos se les permitió quedarse, siempre y cuando se reportaran regularmente a funcionarios de inmigración. Ahora, bajo la administración Trump, esos mismos individuos están siendo detenidos y deportados.

Para la gran mayoría de los inmigrantes indocumentados, existen pocos caminos hacia la obtención de un estatus legal. La mayoría tendría que regresar a sus países de origen por 10 años y solicitar el retorno en un proceso que dista mucho de estar garantizado. Un proyecto bipartidista de ley de 2013 para la reforma integral del sistema migratorio habría proporcionado un camino, aunque largo, hacia la ciudadanía. El proyecto fue aprobado por el Senado de EE. UU., pero quedó estancado en la Cámara de Representantes.

Sin la aprobación de una reforma migratoria y con la intensificación de los controles, es probable que la necesidad de santuarios aumente. Los inmigrantes se refugian en iglesias porque son consideradas espacios seguros según las directivas del Departamento de Seguridad Interior (DHS) que restringen las operaciones de control migratorio en los denominados “lugares sensibles”. Dichos lugares incluyen iglesias, escuelas e instalaciones médicas. Sin embargo, dado que las directivas no son ley, podrían ser cambiadas o, sencillamente, ignoradas, ya que no hay consecuencias específicas por violar dicha política.

Dos historias recientes han expuesto casos de control migratorio ocurridos dentro de un hospital de niños en Texas, en una clara violación de las directivas. En un caso, una pareja que llevó a su pequeño hijo para una cirugía de emergencia fue procesada para su deportación. En otro caso, una niña de 10 años con parálisis cerebral fue sacada del hospital tras una cirugía de emergencia y estuvo detenida varios días.

Veinte senadores y 84 miembros de la Cámara de Representantes escribieron cartas al DHS expresando su profunda preocupación por las violaciones a la política de lugares sensibles. Si se continúa persiguiendo a las familias en centros médicos, los padres podrían dejar de llevar a sus hijos a los hospitales, lo que acarrearía sufrimientos innecesarios, graves complicaciones de salud o incluso la muerte.

Igualmente perturbadores son los arrestos en tribunales, que no son considerados lugares “sensibles”. Los oficiales de control migratorio han arrestado a víctimas de violencia doméstica que acuden a los tribunales para pedir medidas de protección y a padres que piden la custodia de sus hijos. Dichas acciones ejercen un efecto disuasivo sobre la denuncia de delitos y la capacidad de los inmigrantes para comparecer ante tribunales de familia.

¿Cómo puede responder su iglesia a las complejas necesidades de los inmigrantes de su comunidad? No todas las iglesias pueden ofrecer santuario, pero todas pueden actuar en conjunto con organizaciones locales que apoyan a inmigrantes. Y los miembros pueden instar a sus representantes en el Congreso a mantener seguros los lugares sensibles como iglesias y hospitales y a tratar a los inmigrantes con dignidad y compasión (véase washingtonmemo.org/immig).

Colocar un cartel de bienvenida afuera de su iglesia es un buen primer paso en el seguimiento del llamado de Dios a amar a nuestro prójimo. ¿Cuáles serán sus siguientes pasos?




Este letrero de jardín fue ideado por la Iglesia Menonita Emanuel de Harrisonburg, Virginia, y ha sido reimpreso en lotes por personas a lo largo y ancho de Estados Unidos. Foto CCM/Brenda Burkholder.

Tammy Alexander es la Asociada Legislativa Principal para Asuntos Nacionales de la Oficina del Comité Central Menonita de EE. UU. en Washington, concentrándose en inmigración y medioambiente. Tammy habla y escribe sobre las políticas de EE. UU. relacionadas con estos temas y se reúne con gabinetes legislativos y funcionarios de gobierno para expresar la perspectiva del CCM acerca de las políticas públicas. Ha copresidido la Coalición Interreligiosa de Inmigración desde 2011. Antes de unirse al CCM en 2007, Tammy trabajó como ingeniera de propulsión en el programa de transbordadores espaciales desde 1996 a 2004. Obtuvo un “master of arts” en Desarrollo Internacional en la American University y títulos de ingeniería en la Universidad Purdue y el Instituto Espacial de la Universidad de Tennessee.

Leave a Reply

You must be logged in to post a comment.